Wat wil het publiek horen? Dit is belangrijkste vraag die al decennia lang wordt gesteld in de muziekindustrie. Tegenwoordig is het intuïtieve oordeel van platenbazen en talentscouts minder belangrijk geworden in het beantwoorden van deze vraag. Steeds meer wordt er gebruik gemaakt van ons online gedrag om een beeld te vormen van welke liedjes hitpotentie hebben. Een voorbeeld hiervan is de Shazam app. Begonnen als een simpele app om liedjes mee te kunnen identificeren, is het nu uitgegroeid tot één van de populairste apps in de wereld. Gebruikers beschouwen het als een handige manier om onbekende liedjes te identificeren, maar professionals uit de muziekindustrie gebruiken het om te voorspellen welke liedjes een hit worden. Tegenwoordig wordt er zo’n 20 miljoen keer per dag naar liedjes gezocht met de Shazam app. Door deze data te bestuderen kan Shazam zien welke liedjes aanslaan. Soms kunnen ze zien dat een liedje een hit wordt maanden voordat de meeste mensen er überhaupt van gehoord hebben. Om deze reden is Shazam inmiddels ook één van de favoriete apps van professionals uit de muziekindustrie geworden. Ook van andere online diensten zoals Spotify en Pandora wordt gretig gebruikt gemaakt om de hitpotentie van een liedje te voorspellen.

Hier zit echter ook een keerzijde aan. Dat mensen liedjes downloaden die ze leuk vinden spreekt voor zich. Maar zou het ook andersom kunnen werken? Dat mensen liedjes leuk vinden omdat ze vaak gedownload, geshared of geliked worden. Een studie uit 2006 (Columbia University) liet zien dat populariteit een self-fulfilling prophecy kan zijn. Deelnemers aan het onderzoek moesten een aantal verschillende muziek websites bezoeken, waar zij konden luisteren naar verscheidene tracks en hun favorieten konden downloaden. Sommige websites lieten een lijstje zien van de liedjes die het meest gedownload waren. Deelnemers die deze lijstjes gezien hadden waren meer geneigd om naar de populairste tracks te luisteren. Vervolgens werd onderzocht wat er zou gebeuren wanneer de lijst van populaire liedjes gemanipuleerd werd. De minst populaire liedjes werden nu bovenaan in de lijst getoond en de populairste liedjes helemaal onderaan. Het bleek dat dit veel effect had op hoe populariteit van de liedjes. De minst populaire liedjes waren nu juist zeer populair terwijl de populaire liedjes bijna niet meer beluisterd of gedownload werden. Men kan zich dus afvragen hoe positief het is dat de hitpotentie van een liedje bepaald wordt door de analyse van dit soort data.